Ecclestone, el promotor. De organizador a amo de la Fórmula 1 por más de 40 años

Con la venta a Liberty Media  el fin de Ecclestone al control de la Fórmula 1 queda en punto suspensivo, aunque haya nuevo presidente del grupo comercial, Ecclestone seguirá siendo el CEO por tres años más.

42 años atrás Ecclestone dio el primer paso en cuanto a dirigir comercialmente a Fórmula 1 y así crear un imperio de millones de dólares y además de convertirse en uno de los hombres más millonarios del Reino Unido.  Bernie Ecclestone tomo un fierro caliente que si hubiera sabido lo complicado que sería no lo hubiera hecho jamás en su vida o tal vez en algún otro momento.

La pista que reemplazaría a Spa Francorchamps
En 1966 Jackie Stewart sufre un aparatoso accidente luego de perder el control de su BRM para terminar estrellándose contra un poste telefónico, siguiendo de largo por una casa de leñadores y finalmente terminar en el patio de una granja cercana al circuito.

Al final el piloto escoces pudo salir el auto maltrecho tras 25 minutos de trabajo de rescate por parte de los propios espectadores quienes con herramientas obtenidas por parte de la gente que vivía cerca del circuito pudieron sacarlo antes que pasara a mayores.
La mala seguridad del circuito junto al no existente protocolo por parte de los organizadores frente a graves accidentes llevó a Stewart a ser una de las voces en pos de mejorar las condiciones de seguridad para los pilotos dentro del campeonato mundial y a la creación del Grand Prix Driver Association.

En los años venideros la GPDA empezó a alzar la voz exigiendo cambios en el trazado belga que aún pasaba por caminos rurales, granjas, postes telefónicos y bosques. En vísperas del Gran Premio de Bélgica de 1969, la carrera fue cancelada y la carrera de 1970 ganada por el mexicano Pedro Rodríguez siendo la última que se disputó en el trazado de 14 kilómetros.
Con Spa fuera de Fórmula 1 esto llevó a los belgas a alternar circuitos para albergar la carrera entre Zolder y Nivelles. Este último fue hecho exclusivamente para Fórmula 1, ya que Zolder no estaba en las condiciones adecuadas para albergar el Gran Premio debido a que no tenía las tribunas suficientes para recibir a una gran cantidad de espectadores.

Nivelles se caracterizaba por sus largas rectas, series de curvas rápidas y una horquilla que era tan cerrada como las típicas horquillas que se ven en los circuitos callejeros.
La pista de 3.7 kilómetros tenía grandes escapatorias, las cuales estaban cercadas por alambrado y a futuro se tenía planeada una expansión pero el alto precio de las hectáreas colindantes imposibilito el proyecto que hubiera hecho que la pista tuviera una distancia total de más 7 kilómetros.

El autodromo tuvo una vida util de 11 años. En 1981 fue cerrado y demolido para dar paso a una zona industrial.

El autódromo tuvo una vida útil de 11 años. En 1981 fue cerrado y demolido para dar paso a una zona industrial.

La pista albergó su primera carrera profesional en 1971 con la Fórmula Ford en una pista que estaba a medio terminar, en 1972 albergó una ronda del campeonato europeo de Fórmula 5000 y los pits estaban sin terminar y con serios problemas con el paddock, la venta de entradas y la organización en general, para complicar más las cosas, los vecinos alrededor del circuito estaban reclamando por el ruido que hacían los autos y se organizaron para hacer un petitorio al ayuntamiento de la ciudad para que interviniera.

En 1972 Nivelles albergó el Gran Premio de Bélgica, sin problemas en cuanto a organización, en una carrera ganada por Emerson Fittipaldi, seguido por Francois Cevert. Pero la atmósfera ahí era casi nula, para muchos la razón era simple: no era Spa.

En 1973 fue el turno de Zolder de albergar el Gran Premio en una pista que había sido reasfaltada una semana antes de la carrera, luego que presentase fisuras en varias zonas del circuito tras disputarse una competición local. Jackie Stewart ganó la carrera seguido por su compañero de equipo Francois Cevert y Emerson Fittipaldi en el tercer lugar.

Pero con el paso del tiempo la organización del Gran Premio fue declarada en bancarrota por una corte local. Al parecer la organización de la carrera se financio en base a préstamos con altos intereses que hicieron imposible la existencia económica de la carrera a corto plazo, junto a los deseos de algunas personas de que fracasara la carrera para poder tener los terrenos en donde estaba ubicado el circuito de Nevelles más los reclamos por el excesivo ruido por parte de los vecinos todo parecía indicar que la carrera se iba a pique y que sería cancelada en cuestión de tiempo.

Bernie entra al juego

Mientras todo pasaba. Bernie Ecclestone quien en ese entonces era el Director de equipo de Brabham y el presidente de la recién creada F1CA (Formula 1 Constructor Association) junto a Teddy Mayer (McLaren), Ken Tyrrell (Team Tyrrell), Max Mosley, Frank Williams (Williams Racing) y Collin Chapman (Team Lotus). La creación de la F1CA era su primer jugada en cuanto a fortalecer su dominio dentro de Fórmula 1. Ecclestone quería que la carrera se hiciera a toda costa por el dinero que estaba en juego debido al auspicio de Marlboro y Texaco quienes ya estaban confirmados de antemano, pero aun así se necesitaba más dinero para financiar la carrera y en marzo de 1974, Ecclestone viajó a Bruselas para reunirse con el presidente del RACB (Real Automóvil Club de Bélgica), gente de Phillip Morris; la compañía dueña de Marlboro y gente clave de petroleras belgas con las cuales el presidente de F1CA quería negociar y con Freddy de Dryver, gerente de Bang & Olufsen Benelux quien había sido invitado a la reunión por parte de uno de los presidente de las petroleras belgas.

De Dryver dejo las cosas claras, quería que Bang & Olufsen fuera el auspiciador oficial de la carrera o no pondría dinero a lo cual Ecclestone aceptó sin problemas a pesar de la oposición por parte de Marlboro y Texaco.  El Gran Premio estaba en marcha y estaba el dinero suficiente para financiar la carrera, contratar la gente que tendría la función de ser los auxiliares de pista y pagar por el arriendo del circuito y por sobre todas las cosas pagarle a los equipos, aunque ese dinero vendría por la venta de entradas y programas. De la noche a la mañana Ecclestone se había convertido en el promotor del Gran Premio de Bélgica.

“Collin (Chapman) y la mayoría ellos (Williams, Mayer, Tyrrell) tenían esa mentalidad de solo correr. No querían vender entradas  o algo así por el estilo. Cuando miro hacia el pasado me doy cuenta que me ofrecí a hacer mucho por los equipos, estar a cargo de todo y más o menos apoyarlos, de que recibieran pagos de forma correcta. Yo iba a tomar un 30% de ese riesgo pero los equipos no querían.  Quedamos en esa posición (promotor), recolectando el dinero que podíamos y así pagarles a los equipos. Teníamos que encontrar el dinero para poder pagarle a los circuitos y todo lo demás y en ese entonces no había mucho por donde elegir. Si lo hubiera pensado bien, no lo hubiera hecho.”  – Bernie Ecclestone

El Gran Premio

Afiche oficial de la carrera con el alto auspicio de Bang & Olufsen.

Afiche oficial de la carrera con el alto auspicio de Bang & Olufsen.

Con Ecclestone al mando de la organización de la carrera que no estuvo libre de problemas, desde fallos en el cronometraje de los tiempos para la clasificación, a problemas con los ingresos y pases de paddock en uno de los primeros intentos de la F1CA de instaurar su propio sistema de pases.

32 autos se inscribieron para la carrera y de los cuales 31 tomaron de la partida algo casi imposible de ver en la Fórmula 1 actual. Emerson Fittipaldi gano la carrera en ruta a su segundo campeonato mundial con McLaren y 70.000 personas asistieron a la carrera.
Los equipos recibieron el dinero prometido por Ecclestone, aunque independiente de que si la carrera era un éxito o un fracaso, de alguna forma tendría que pagarles a los equipos.

“Bernie se ganó el premio gordo.  Los constructores ya habían tomado algunas áreas de la organización de un Gran Premio y había algunos rumores de que querían controlar todo.”– Paddy McNally hablando para la revista autosport.

Paddy McNally hasta 2011 fue uno de los hombres claves de Ecclestone y el precursor de la publicidad en Fórmula 1 con Allsport. Una compañía con base en Suiza encargada de la publicidad dentro de los Grandes Premios y que en 2011 vendió a Delta Topco, compañía hermana CVC Captials, dueña del lado comercial de Fórmula 1 hasta septiembre de 2016.
McNally tuvo la idea de dividir la publicidad para cada sector de la pista en algo que hasta el día de hoy se puede ver con marcas como Pirelli, Rolex, Fly Emirates y Heineken esparcidas en distintas partes de los circuitos.

Ecclestone pasó de ser piloto de mediocre resultados a manager de pilotos para luego ser jefe de equipo y terminar siendo máximo ejecutivo de la Fórmula 1. Potenció los derechos de transmisión televisiva. Desde los canales comprando los derechos para transmitir una o dos carreras a comprar un paquete que equivalía a toda una temporada, que luego pasaron a ser contratos multianuales. La televisión se convirtió en el corazón económico de la Fórmula 1 y de la fortuna del británico.
Logró separar a la FIA de controlar comercialmente la Fórmula 1. Desde el tratado de la concordia, hasta conseguir un acuerdo válido por 100 años para poder administrar comercialmente a la Fórmula 1.

“Después de la carrera Bernie  fue donde mi padre y le dijo ‘Freddy me gustaría mostrarle lo que quiero hacer con F1CA, necesito a un tipo como tú a mi lado’. Pero mi padre le respondió ‘lo siento Bernie pero tengo mucho trabajo que hacer.’. Algunos años después pensó que tal vez debió haber aceptado esta oferta.” – Bernard de Dryer, hijo de Freddy de Dryer hablando para la revista autosport

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