1996 Indy 500: El Inicio de una nueva era

La primera edición de las 500 millas de Indianápolis bajo el nombre de la Indy Racing League es una para recordar por varias razones, desde la más trágica hasta las históricas por las situaciones que pasaron dentro y fuera de la pista en un momento en el cual la guerra entre IRL y CART se volvía más aguda, cuando ambas categorías programaron sus carreras técnicamente en simultáneo.
Con CART estrenando la U.S 500 en Michigan. Una carrera cuyo fin era hacerle competencia a la Indy 500 durante el fin de semana del “Memorial Day”.

Tras la escandalosa separación entre C.A.R.T (Championship Auto Racing Teams) y el IMS (Indianapolis Motor Speedway). Tony George funda la Indy Racing League en 1994 cuya premisa era volver a la tradición del automovilismo americano con la prioridad de correr en óvalos, autos a precios accesibles para que cualquiera pudiera correr en igualdad de condiciones con el objetivo de que los pilotos que provenían de los Sprint Cars, Midgets tuvieran una oportunidad concreta de llegar competir en monoplazas. ¿Se imaginan como hubiera sido si Jeff Gordon hubiera competido en IndyCar?

En un intento de rayar la cancha, Tony George (Presidente del Indianápolis Motor Speedway y la IRL) había reservado 26 de los 33 cupos para la carrera para los autos que estaban dentro de los 25 primeros lugares del campeonato de la IRL. Mucha gente dentro del ámbito del automovilismo tomo esto como un intento de George de boicotear a los equipos de CART de participar en la carrera.

La edición 80 de las 500 millas de Indianápolis estuvo marcada por la tragedia cuando el poleman, Scott Brayton muere durante las prácticas previas al Carb Day mientras hacia un pequeño “shakedown” al auto muleto.
Brayton perdió el auto saliendo de la curva dos, yendo directo al muro. Horas después se comprobó que uno de los neumáticos traseros había perdido presión tras haber pasado sobre escombros que había en la curva cuatro, lo cual llevo a una veloz despresurización del neumático trasero derecho y al impacto contra el muro.

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Box de Scott Brayton. Foto gentileza de IndyCar.com

Su compañero de equipo del Team Menard, en ese entonces un desconocido Tony Stewart heredo la pole. Junto a Davy Jones y el chileno Eliseo Salazar encabezarían el pelotón cuya mayoría eran novatos que venían de competiciones en pistas de tierra, Hot Rods, Midgets y categorías de la USAC.
Arie Luyendyk fue el único ganador de ediciones previas que participo en la Indy 500 y quien en las sesiones de practica hiciera la vuelta más rápida en la historia de la Indy 500 con una velocidad de 239 millas por hora.
En esta carrera no solo veríamos a la IRL en su primera prueba de fuego, sino que también se definiría al primer campeón en la historia de la categoría entre Buzz Calkins y Scott Sharp y que termino siendo un empate que consagro a dos campeones en su primer año.

El primer cuarto de carrera fue una prueba de confiabilidad para los chasis que previamente fueron usados en CART y que tenían una antigüedad de entre uno y dos años y en menos de 50 vueltas, 6 pilotos ya estaban fuera de carrera por problemas mecánicos, uno de ellos fue Johnny Unser, quien fue el único Unser presente en Indy y que no pudo dar una vuelta ya que la caja de cambios de su Reynard-Cosworth se trabara en primera marcha.
Stewart lidero en total 44 vueltas hasta que el motor Menard de su Lola sucumbiera de forma abrupta en la vuelta 82. Con Stewart fuera de carrera, el abanico de contendientes se abría más con Lazier, Chever, Guerrero, Jones y Luyendyk.
Ya pasada la primera mitad de carrera, Luyendyk quedaba fuera combate luego de tener un contacto con Salazar saliendo de pits. Dañando la suspensión y aerodinámica del auto de forma permanente.
Luyendyk Salazar crash

Las últimas 50 vueltas de carrera fue un duelo entre Jones, Lazier, Guerrero y Zampedri quien se unió a la lucha a 20 vueltas del final.
En la vuelta 190, Salazar le hace una encerrona en la recta principal al líder de la competencia, Davy Jones quien tuvo que cuidar de su auto por lo restante de carrera y fue presa fácil para Buddy Lazier quien lo paso a 8 vueltas del final.
En la vuelta 196, Scott Sharp choca en la recta opuesta, provocando la bandera amarilla y un sprint final de una vuelta para que Lazier defendiera su liderato y que Jones hiciera el intento de recuperarlo con un auto ligeramente dañado, pero tenía a Michel Jourdain Jr en medio. Metros finales y Lazier saco una considerable ventaja, mientras que para Jones era demasiado tarde y Buddy Lazier ganaba las 500 millas de Indianapolis tras haberse roto la espalda en Phoenix durante las practicas de la segunda carrera en la historia de la IRL y que condiciono a Lazzier durante todo el mes de mayo.
Lazier wins the Indy 500

Pero detrás de la bandera a cuadros. Un accidente múltiple involucraba a Guerrero, Salazar y Zampedri quien sufriría las peores consecuencias del accidente.
Guerrero perdio el control entrando a la curva cuatro quedando en medio de la trayectoria de Salazar y Zampedri. Al momento del impacto, el auto de Guerrero sirvio como rampa para que el auto del Zampedri volara por los aires e impactara la reja de contención.
Salazar de forma milagrosa logro pasar por debajo del auto del italiano para terminar impactando en el muro exterior que esta en la entrada de los pits.

96 Indy 500 crash

Y desde la OnBoard de Salazar…
Salazar OnBoard crash

El primer año de la Indy Racing League fue para recordar. La guerra entre CART e IRL estaba tomando forma y que termino causando mas daño al automovilismo americano y que del cual se esta tratando de recuperar.
A pesar de haber sido la primera Indy 500 para la IRL, con mas del 70% de los competidores, siendo “completos desconocidos” y sin los nombres como Penske, Andretti, Rahal, Unser. Aun así George se las ingenio y termino ganando la guerra.

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Foto gentileza de IndyCar.com

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